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Maux de tête

(Céphalée par tension nerveuse, Migraine, Algie vasculaire de la face, Céphalée de la sinusite)

Description

Les maux de tête sont extrêmement courants : la plupart des gens souffrent de maux de tête à un certain moment de leur vie. Ces douleurs disparaissent généralement d'elles-mêmes (après quelque temps) ou à l'aide d'analgésiques légers. Les maux de tête représentent généralement un inconvénient léger et temporaire, mais certaines personnes ont des douleurs suffisamment intenses pour consulter un médecin afin d'obtenir un soulagement.

Les enfants peuvent également éprouver des maux de tête, certains bien avant d'atteindre 10 ans. La recherche indique qu'avant la puberté, les maux de tête sont plus fréquents chez les garçons, mais que cette tendance s'inverse après la puberté. Les femmes adultes éprouvent davantage de maux de tête que les hommes et ces douleurs sont souvent liées au cycle menstruel. Avec le vieillissement, les femmes et les hommes ont généralement moins de maux de tête, et les douleurs sont moins intenses.

Les maux de tête peuvent prendre plusieurs formes : céphalée par tension nerveuse, migraines, céphalée de la sinusite et algie vasculaire de la face. Dans de rares cas, les maux de tête peuvent indiquer un trouble plus grave qui exige des soins médicaux immédiats.

Causes

Les maux de tête peuvent être déclenchés par divers facteurs. Le stress ou des tensions prolongées en sont les causes les plus fréquentes. Il s'agit alors d'un ecéphalée par tension nerveuse ou d'une céphalée en casque. Presque toutes les personnes en sont victimes à un moment ou à un autre. Les muscles du cuir chevelu, du cou et du visage se resserrent et se contractent, ce qui provoque des spasmes et de la douleur. Divers facteurs psychologiques comme l'anxiété, la fatigue (par ex. la fatigue oculaire), le stress (par ex. de longues périodes de concentration) de même que certains facteurs comme une tension dans le cou (par ex. à la suite d'un travail prolongé devant l'ordinateur) sont souvent les facteurs qui déclenchent les céphalées par tension nerveuse.

Les migraines sont généralement plus intenses et peuvent entraîner une perte de fonction. On ne connaît pas la cause des migraines, mais on a défini certains déclencheurs. Ceux-ci comprennent des changements hormonaux (pendant le cycle menstruel), certains aliments (par ex. le chocolat, les fromages vieillis), des boissons (par ex. le vin rouge), des odeurs fortes, le manque de sommeil et même le stress. Il n'est pas rare qu'on souffre de maux de tête mixtes combinant la migraine et la céphalée de tension.

Les céphalées de la sinusite sont plus rares qu'on ne le croit. Elles surviennent parfois après une infection des voies respiratoires supérieures, comme un rhume. En plus du mal de tête, les gens se plaignent souvent de congestion ou d'écoulement nasal. Les céphalées de la sinusite dépendent de la présence de bactéries qui envahissent et infectent les sinus nasaux.

Une algie vasculaire de la face est moins courantes que les autres types de maux de tête. Elles surviennent généralement en rafales, pendant quelques jours, quelques semaines ou quelques mois, suivies de longues périodes sans douleur pouvant durer de quelques mois à quelques années. À l'occasion, elles sont déclenchées par l'alcool, mais leur cause est inconnue.

Les céphalées qui évoquent « des coups de pic à glace » s'accompagnent de douleurs intenses durant quelques secondes, surviennent soudainement et sont très localisées. La cause exacte de ces maux de tête est inconnue, mais ils sont rarement liés à un problème de santé sérieux.





Symptômes et Complications

Les céphalées par tension nerveuse provoquent généralement une pression constante qui entraîne une « douleur lancinante » dans toute la tête. Dans la plupart des cas, la douleur s'installe lentement et se concentre au-dessus des yeux. Un sentiment d'oppression apparaît au front ou à la nuque. La douleur peut persister pendant des heures ou des jours, et les douleurs légères ou modérées s'accentuent généralement en fin de journée.

L'algie vasculaire de la face survient en « grappe », et les douleurs persistent de 20 à 90 minutes chaque fois. Elles commencent généralement pendant le sommeil, se limitent à un côté de la tête (douleurs unilatérales) et peuvent être très intenses. Elles s'accompagnent souvent d'autres symptômes du même côté que le mal de tête, comme un rougissement de l'œil et un larmoiement, l'abaissement d'une paupière, ainsi qu'une congestion et un écoulement nasal.

L'intensité des migraines peut varier de légère à intense. Elles apparaissent souvent d'un côté de la tête, mais peuvent parfois atteindre les deux. Le foyer, la durée et l'intensité des douleurs varient beaucoup d'une personne à l'autre et d'une fois à l'autre. La migraine entraîne habituellement des douleurs qui se présentent sous forme de pulsations et s'accompagnent souvent d'autres symptômes comme la nausée, des vomissements, des troubles de la vue et une hypersensibilité à la lumière, au bruit et aux odeurs. Une attaque de migraine peut persister pendant quelques heures ou quelques jours et dure en moyenne de 12 à 18 heures. Elles sont souvent si intenses et invalidantes que la personne atteinte doit délaisser ses activités quotidiennes normales.

On distingue deux types de migraines : la migraine avec aura et la migraine sans aura. Avant la migraine, certaines personnes rapportent une période appelée « aura », qui dure de 10 à 30 minutes. Pendant cette période, les gens éprouvent des troubles visuels, par exemple des taches aveugles, des éclairs en zigzag et des étincelles lumineuses. L'aura disparaît généralement lorsque les maux de tête commencent, mais il peut y avoir une période de chevauchement. Parfois, l'aura n'est pas suivie de maux de tête, mais il est plus fréquent qu'aucune aura ne précède le mal de tête.

Même si les maux de tête sont parfois douloureux et invalidants, ils ne sont généralement pas causés par des problèmes médicaux graves. Toutefois, à l'occasion, les maux de tête témoignent d'un trouble plus grave. En effet, une hypertension très marquée (supérieure à 180/110 mm Hg), un accident vasculaire cérébral, la présence d'une tumeur au cerveau ou d'un anévrisme du cerveau (un point faible de la paroi d'un vaisseau sanguin) peuvent provoquer des maux de tête. La méningite (infection de la membrane du cerveau) peut également provoquer des maux de tête, plus particulièrement s'ils apparaissent soudainement et s'accompagnent d'une fièvre, d'une rigidité du cou et de troubles visuels (dédoublement de la vue).

Il importe de recevoir des soins médicaux d'urgence lorsque les maux de tête :

  • apparaissent de façon soudaine et sont très intenses;
  • réveillent la personne qui en souffre ou empirent lorsqu'elle s'étend;
  • s'accompagnent de convulsions, de troubles psychologiques et d'une perte de conscience;
  • s'accompagnent d'une incapacité fonctionnelle neurologique (par ex. une perte de l'équilibre, de la faiblesse, un engourdissement ou des difficultés d'élocution) et d'un dédoublement de la vue (ce qui peut indiquer un accident vasculaire cérébral);
  • s'accompagnent de nausée persistante et de vomissement;
  • s'aggravent sur une période de quelques jours ou de quelques semaines;
  • se démarquent des maux de tête habituels;
  • sont associés à une fièvre ou à une rigidité du cou (ce qui peut indiquer une méningite).



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