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Démence

(Démence sénile, Syndrome cérébral organique, Syndrome cérébral chronique)

Description

La démence est un déclin graduel des capacités mentales. Elle influe sur les capacités intellectuelles et sociales au point de rendre difficile la vie quotidienne. La démence peut modifier la mémoire et le jugement, entraîner un état de désorientation et transformer la personnalité.

La maladie d'Alzheimer est la forme la plus courante de démence et elle touche environ 5 % des personnes âgées de plus de 65 ans. Elle se manifeste plus fréquemment parmi les segments de la population qui avancent en âge, et 20 % à 25 % des personnes de plus de 80 ans en sont atteintes. Environ 5 % à 10 % des cas de démence sont d'origine vasculaire, car ils résultent d'un accident vasculaire cérébral. Au moins 10 % des cas de démence sont dus en partie à la maladie d'Alzheimer et en partie à une série d'accidents vasculaires cérébraux.

La démence n'est pas un trouble aigu qui survient soudainement ou qui exige habituellement un traitement d'urgence.

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Causes

La démence peut être provoquée par un certain nombre de facteurs, notamment :

  • l'alcoolisme;
  • une lésion cérébrale;
  • un abus de médicaments;
  • les effets secondaires de certains médicaments;
  • des anomalies de la fonction thyroïdienne;
  • une insuffisance de vitamine B12.

Dans certains cas, la démence peut être réversible ou ralentie, quand sa cause sous-jacente a été traitée.

L'avancement en âge et les antécédents familiaux de démence sont des facteurs de risque auxquels s'ajoutent ceux ci-après :

  • une pression artérielle élevée;
  • une élévation du cholestérol sanguin;
  • un diabète;
  • le tabagisme.

Malheureusement, lorsque la démence est due à des troubles comme la maladie d'Alzheimer, une lésion cérébrale ou à une altération des vaisseaux sanguins, les modifications qui s'ensuivent sont irréversibles.

Les recherches sur la cause et le traitement de la maladie d'Alzheimer permettent de mieux connaître ce trouble et suscitent tous les jours de nouveaux espoirs. Plusieurs causes possibles ont été établies, notamment les facteurs génétiques, une exposition à des toxines, une production anormale de protéines, de virus et une mauvaise irrigation du cerveau. Le vieillissement et l'hérédité (les facteurs génétiques) sont considérés comme les facteurs qui jouent le rôle le plus important dans l'apparition de la maladie d'Alzheimer.

La démence vasculaire est provoquée par une série d'accidents vasculaires cérébraux qui entraînent la mort des cellules de certaines régions du cerveau. Ce trouble cause une perte des capacités mentales qui peut être soudaine, progressive ou graduelle et constante. La mémoire à court terme est généralement touchée en premier lieu.





Symptômes et Complications

Un grand nombre d'entre nous commettent des étourderies. Nous oublions parfois où nous avons laissé nos clés de voiture, ou nous racontons de nouveau la même histoire à un ami ou à un membre de la famille. Ces comportements s'expliquent généralement par une surcharge d'information due à une vie active et stressante, et ne sont pas nécessairement des signes de démence. À mesure que les gens vieillissent, leur mémoire fonctionne parfois différemment. Il arrive, par exemple, qu'elle traite plus lentement l'information qui lui parvient. Ce type de changement est normal. La démence est au contraire progressive et invalidante, et n'est pas attribuable au processus normal de vieillissement.

Les véritables symptômes de la démence sont la perte progressive de la mémoire et d'autres capacités mentales. La démence rend un individu inapte à accomplir les tâches habituelles de la vie quotidienne. Elle peut aussi causer parfois des changements de comportements ou de personnalité.

Parmi les symptômes de la maladie d'Alzheimer, on retrouve :

  • une perte graduelle de la mémoire des événements récents, et l'incapacité d'apprendre de nouvelles choses;
  • une tendance accrue à se répéter, à perdre des objets et à manifester de la confusion.
  • une désintégration progressive de la personnalité, du jugement et des compétences sociales;
  • une propension accrue à l'irritabilité, à l'anxiété, à la dépression, à la confusion et à l'agitation.

Parmi les symptômes de la démence vasculaire, on retrouve :

  • une perte soudaine de la mémoire ou d'autres fonctions mentales;
  • des symptômes d'accident vasculaire cérébral (par ex. une paralysie, des troubles du langage et perte de l'acuité visuelle);
  • une modification de la démarche;
  • une perte précoce du contrôle des intestins ou de la vessie;
  • des crises soudaines, et sans motif, de rire ou de larmes.



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