Description

L'insomnie, ou la difficulté à trouver le sommeil, est un problème très courant : environ 30 % à 40 % des adultes ont des troubles du sommeil au cours d'une année donnée. L'insomnie n'est pas une affection médicale en soi, mais un symptôme : c'est un moyen utilisé par notre corps pour nous dire que quelque chose ne fonctionne pas bien.

Il existe plusieurs types d'insomnie. Certaines personnes ont de la difficulté à trouver le sommeil, tandis que d'autres ont un sommeil intermittent ou trop court. Par ailleurs, les troubles du sommeil peuvent ne durer que quelques jours ou semaines ou se prolonger et devenir chroniques après quelques mois, voire davantage.

L'insomnie ne constitue un problème que si elle est perturbante pour la personne concernée. C'est le cas par exemple d'une personne qui sera fatiguée au réveil ou qui aura sommeil pendant la journée. À noter que le besoin de sommeil diminue avec l'âge : ainsi, il est tout à fait normal que les adultes dorment moins longtemps que les enfants.

Voici les besoins de sommeil typiques en fonction de l'âge :

Âge

Heures de sommeil nécessaires

Nouveau-né

de 13 à 17

2 ans

de 9 à 13

10 ans

de 10 à 11

16 à 65 ans

de 6 à 9

Plus de 65 ans

de 6 à 8

Les aînés dorment moins que les enfants et les adultes, et leur sommeil est également moins profond. Le sommeil paradoxal ou de stade IV (sommeil très profond) pour une personne âgée de plus de 65 ans, ne représente qu'environ 25 % du temps de sommeil total, comparativement à 50 % pour le jeune enfant. Cela signifie probablement que les aînés ont tendance à moins rêver, étant donné que les rêves ont surtout lieu pendant le sommeil paradoxal.

Avec l'âge, certaines personnes peuvent s'accommoder d'un très faible nombre d'heures de sommeil. Margaret Thatcher a affirmé qu'elle ne dormait en moyenne que 4 heures tout au plus par nuit pendant les années où elle occupait le poste de Premier ministre en Grande-Bretagne. Toutefois, le manque de sommeil entraîne des problèmes pendant la journée pour un grand nombre de personnes. À un moment donné, environ 10 % de la population estiment souffrir d'insomnie chronique. À peu près 50 % d'entre nous connaîtront des épisodes d'insomnie à un moment ou à un autre.

Causes

L'insomnie a généralement une cause sous-jacente. Parmi les causes les plus courantes d'insomnie, on retrouve :

  • les voyages en avion, surtout dans le sens ouest-est (le décalage horaire);
  • l'anxiété ou la dépression;
  • les affections telles que le reflux gastro-œsophagien, l'hypertrophie de la prostate, la maladie de Parkinson, la maladie d'Alzheimer ou un accident vasculaire cérébral (AVC);
  • des médicaments tels que les décongestionnants, les stimulants (par ex. le méthylphénidate*) et certains antidépresseurs;
  • la nicotine, la caféine et l'alcool;
  • le manque d'activité pendant la journée;
  • la douleur générée par l'arthrite ou par d'autres problèmes de santé;
  • de mauvaises habitudes de sommeil;
  • les changements de quart de travail;
  • des troubles du sommeil comme l'apnée;
  • le stress lié au travail, à la vie de famille, à la survenue d'un décès ou d'une maladie dans la famille ou parmi les proches, ou encore à des difficultés financières.

Symptômes et Complications

L'insomnie peut se manifester par les symptômes ci-après :

  • un ensommeillement difficile;
  • un sommeil intermittent;
  • un réveil trop matinal;
  • une sensation de fatigue au réveil, malgré le fait d'avoir dormi un nombre d'heures suffisant;
  • de la fatigue et de la somnolence pendant la journée;
  • de l'irritabilité ou de l'anxiété;
  • des maux de tête;
  • des difficultés de concentration pendant la journée.

Une personne qui ne dort pas pendant plusieurs jours de suite peut avoir des symptômes tels que les hallucinations, mais c'est une situation heureusement rare. En temps normal, l'insomnie n'entraîne pas de complications sérieuses. L'apnée du sommeil ou les ronflements intenses, ne sont toutefois pas bons pour la santé à long terme. Si vous pensez que vous pourriez avoir des difficultés à respirer la nuit, consultez un médecin. Les hommes sont plus particulièrement touchés par ces problèmes, surtout les hommes d'âge moyen ou ayant un surplus de poids.

Une baisse de rendement à l'école ou au travail et un risque accru d'accidents de voiture sont quelques-unes des complications possibles de l'insomnie.

Diagnostic

Puisque l'insomnie est un symptôme, votre médecin en recherchera tout d'abord la cause. À cette fin, il vous demandera comment vous dormez et si vous vous couchez tous les jours à la même heure. Il pourrait vous demander de tenir un journal dans lequel vous noteriez des renseignements sur votre sommeil pendant une semaine. Vous devrez lui dire si vous prenez des médicaments (y compris les remèdes à base de plantes médicinales et les médicaments en vente libre) et si vous fumez ou consommez du café et de l'alcool. Si dans votre vie il y a des sources de stress qui pourraient affecter votre sommeil, il serait bon de le lui dire.

En vous faisant passer un examen médical général et en notant vos antécédents médicaux, votre médecin sera en mesure de savoir si vous avez des problèmes de santé tels que la dépression, l'anxiété ou l'arthrite, qui peuvent causer l'insomnie ou y contribuer. En outre, il pourrait vous prescrire des analyses sanguines qui mettraient en évidence des problèmes médicaux sous-jacents.

Votre médecin recommandera une consultation dans une clinique spécialisée dans les troubles du sommeil, et qui offre un examen comme la polysomnographie pour étayer le diagnostic d'insomnie. Il consiste à enregistrer, au moyen d'électrodes placées sur le corps de la personne qui dort, les diverses phases du sommeil, du stade I (sommeil léger) au stade IV (sommeil profond) ainsi que le sommeil paradoxal (associé aux rêves). La polysomnographie permet également de diagnostiquer l'apnée du sommeil.

Traitement et Prévention

Le traitement de l'insomnie peut comprendre plusieurs volets : un traitement de l'affection qui l'a causée, une amélioration de l'hygiène du sommeil, une modification des comportements et la prise de médicaments. Si l'insomnie a été causée par une affection comme l'arthrite ou la dépression, il faut traiter cette dernière avant tout, car son amélioration entraînera probablement celle de l'insomnie.

L'hygiène du sommeil comporte des mesures toutes simples que vous pourriez mettre en pratique pour augmenter vos chances de passer une bonne nuit. Vous pourriez, par exemple, modifier certains comportements. Dans le cadre de votre plan de traitement, votre médecin vous recommandera peut-être les mesures d'hygiène du sommeil ou du comportement ci-après :

  • réglez votre coucher en décidant de suivre régulièrement des pratiques qui favoriseront votre endormissement;
  • réservez la chambre à coucher au sommeil et aux activités intimes;
  • abstenez-vous de consommer du café ou du chocolat avant d'aller au lit;
  • essayez de ne pas penser au travail ni à des problèmes stressants avant de vous coucher; lisez un peu, si cette activité vous aide à vous détendre;
  • pensez à des choses positives, cela vous évitera de vous préoccuper au sujet de votre sommeil;
  • couchez-vous tous les soirs à la même heure, même pendant les fins de semaine;
  • allongez-vous sur le dos et mettez un oreiller sous vos genoux si vous souffrez de maux de dos;
  • assurez-vous que la chambre à coucher est sombre, silencieuse et pas trop chaude; un appareil générateur de bruit blanc peut masquer les bruits de la circulation ou le bruit du partenaire qui ronfle;
  • buvez un verre de lait chaud ou prenez un bain chaud avant de vous coucher;
  • réduisez au minimum l'emploi des médicaments susceptibles de modifier le sommeil (les diurétiques, les coupe-faim); si vous devez en prendre, évitez que ce soit avant de vous coucher;
  • faites de l'exercice pendant la journée; si une activité physique effectuée le soir vous empêche de dormir, alors pratiquez-la plus tôt;
  • essayez de diminuer votre consommation de cigarettes et d'alcool, surtout le soir;
  • évitez de regarder l'heure; après avoir mis l'alarme, tournez le radio-réveil de façon à ce que vous ne puissiez pas en voir le cadran;
  • pratiquez des techniques de relaxation.

Il se pourrait que votre médecin vous prescrive un médicament pour dormir, surtout si votre insomnie est causée par un stress important (par ex. la perte d'un proche) ou si les méthodes non médicamenteuses ne se sont pas avérées utiles. Ces médicaments peuvent vous aider à court terme (c'est-à-dire pendant quelques semaines), mais ils ne guériront pas l'insomnie et risquent même de l'aggraver si vous en faites un emploi prolongé. En effet, lorsqu'on arrête le traitement, l'insomnie peut réapparaître, encore plus marquée qu'avant.

Les benzodiazépines (par ex. le flurazépam*, le nitrazépam, le témazépam, le triazolam, le lorazépam, le diazépam,) sont souvent prescrites contre l'insomnie. Il en existe plusieurs, mais certaines ont été davantage étudiées que les autres. Afin de vous prescrire la benzodiazépine qui vous convient le mieux, votre médecin prendra en considération votre âge, vos autres affections ainsi que les effets secondaires des benzodiazépines. Certaines personnes peuvent acquérir une dépendance physique aux benzodiazépines et avoir des symptômes de sevrage quand elles en cessent l’emploi.

Bon nombre des somnifères peuvent également engendrer une tolérance (une diminution de l’effet au fil du temps). C'est pourquoi les médecins n'aiment pas les prescrire pour de longues périodes (pas plus de 21 jours consécutifs), sauf en cas d'échec avec les autres traitements ou en l'absence de tolérance aux benzodiazépines. La zopiclone et le zolpidem, qui ne font pas partie de la famille des benzodiazépines, sont d'autres médicaments qui sont parfois employés dans le traitement de l'insomnie.

Si votre médecin vous a prescrit un médicament pour vous aider à dormir, il est important que vous utilisiez aussi des méthodes non médicamenteuses.

Si vous avez un horaire de travail irrégulier qui perturbe votre rythme de sommeil, la meilleure façon d'en atténuer les effets est de vous exposer directement à la lumière, le matin. On a constaté que cette méthode est bien plus efficace pour remettre les pendules biologiques à l'heure que la prise de mélatonine, un médicament hormonal abondamment publicisé. La lumière naturelle déclenche la production de mélatonine par le cerveau. La prise de suppléments de mélatonine n'a pas fait l'objet de recherches suffisantes et pourrait avoir des effets secondaires qui ne sont pas encore connus.

Le L-tryptophane est un autre supplément qui pourrait être efficace contre l'insomnie, mais ses effets ne sont pas aussi prévisibles que ceux des autres médicaments.

Enfin, il existe aussi des médicaments en vente libre qui contiennent de la diphenhydramine. Si vous pensez avoir des troubles du sommeil, il serait préférable de consulter votre médecin pour obtenir une évaluation approfondie.


*Tous les médicaments ont à la fois une dénomination commune (un nom générique) et un nom de marque ou marque. La marque est l'appellation qu'un fabricant choisit pour son produit (par ex. Tylenol®). Le nom générique est le nom du médicament en médecine (par ex. l'acétaminophène). Un médicament peut porter plusieurs noms de marque, mais il ne possède qu'un seul nom générique. Cet article répertorie les médicaments par leur nom générique. Pour obtenir des renseignements sur un médicament donné, consultez notre base de données sur les médicaments. Pour de plus amples renseignements sur les noms de marque, consultez votre médecin ou un pharmacien.

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